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世界上最老的大型掠食者奇虾 长得可爱却在武力竞赛胜出

一项新研究发现,一种外型极度怪奇、口齿呈圆环锯齿状的深海生物,曾在史前与其他生物进行武力竞赛过程中,演化出一种特殊的眼睛。这种放射齿目类 (Radiodonta,又称奇虾) 生物五亿年前曾活跃于海洋,是地球最远古的生物之一。最近的研究显示了它们的大眼是如何进化,带给它们在海中狩猎的强烈优势;尽管当时其他海中生物也发展出了眼睛,但这类生物的眼睛更是先进,即便在海中的幽暗环境仍能看得很清楚。

澳洲新英格兰大学 (University of New England) 首席研究人员派特森 (John Paterson) 表示,五亿前那场武力竞赛是促成今日生命多样化的关键之一,那些奇虾真的很奇怪,因为它们看起来就像多种动物的不同部位组合在一块。头有用来捕捉猎物的带刺附属肢、圆形的嘴有锯齿状的牙、以及一对大眼。身体其他部分看起来像章鱼,侧身各有一排泳翼。它们是第一批出现在地球上的生物之一,而它们对狩猎特别在行,特别是它们极好的眼力,为猎物们带来了非常多压力。为了面对这层压力,那些猎物也必须跟着进化,否则就会灭绝。这场『武力竞赛』是狩猎者与猎物间的长期斗争与进化,随着猎物发展出更有效的防御,狩猎者们也进化出更强大的『武器』。这场武力竞赛,可以说是我们今天所见的生命多样化起因之一。

随着5亿年前生物们开始以对方为食,一个复杂的生态互动网络也随之扩展,随着时间的演进,那场扩展无疑创造出了更多新物种。派特森与他的研究团队多年来详细检查来自南澳洲坎加鲁岛 (Kangaroo Island) 鴯鶓湾 (Emu Bay) 页岩的奇虾化石,直到最近有关它们的眼部终于有了突破性的发现。

团队发现,它们光是一颗眼球就有多达2万8千个晶状体 (想像一颗巨大的眼球上面有2万8千个小眼),其他拥有这么多晶状体的生物,大概只有蜻蜓了。派特森博士表示,「我们发现奇虾有动物史上最大且最复杂的眼睛构造,它们不只拥有神一般的眼力,海中各种不同光线程度的环境都能被它们一览无遗。

这包括一千公尺深海的暗处,在那样的深度阳光几乎是不存在的,奇虾算是最远古、最原始的节肢动物之一。如果没有它们,今天不会有这么多种节肢动物,包括昆虫、蜘蛛、甲壳动物及蜈蚣。最早的奇虾化石可追朔至5.18亿年前,尽管目前并不确定它们是如何绝种的,但这种生物至少活到了4亿年前。它们的体型从几公分到两公尺长都有。

派特森博士补充,那些奇虾可以说算是当时的大白鲨,因为它们是海中最顶尖的掠食者,有趣的是,体型最大的奇虾,往往以微小的浮游生物为食,就像现今的某些大鲸鱼。体型大的情况下,它们的平均寿命也可能较长,也许长达几十年,但这都只是猜测。以上研究,已刊登于科学期刊《Science Advances》。

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