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用高精度的牙科学仪器 “解读”古代的脆弱信件

古代的简易邮政系统或同乡带信的方式,在安全性和私密性方面无疑毫无保障。在某些记有私密信息的信件里,人们想出了诸如蜡封一类的方式,以保证信件被人拆开后可以被收信人察觉。当然,对铁了心的盗窃信件者,这种方法用处不大——他们大可以直接把信件截下。
600多年前,某位古人在邮寄信件时,使用了被称为“letterlocking”的技巧——信纸经过复杂地折迭,一旦被展开,就难以复原成原样——打算邮寄一封最终未被寄出的信件。
现在,科学家在海牙17世纪的箱子里找到了这封信。但是,它现在已经非常脆弱,如果把信纸拆封的话,这一文物就会被毁坏掉。但不把信纸展开,我们就无法知道信上的文字。
幸好,科研人员发明了一种借助X射线的非侵入性的替代方法,可在保持信纸包装原样不动的情况下,数字化信纸上的信息。
自1926年以来,科学家首次将这种方法应用于文艺复兴时期的“letterlocking”信件,这些信件被保存在荷兰海牙荷兰邮政博物馆收藏的行李箱中。
行李箱的内容包括3100多封未送达的信件,其中577封使用了当时非常流行的“letterlocking”技术。这些信件被称为Brienne Collection,用荷兰语,英语,法语,意大利语,拉丁语和西班牙语写成。
由于未知原因,荷兰的信件一旦被送至海牙,它们就永远不会被交给收信人,而是由名为Simon de Brienne的邮局局长保管。
根据3月2日在线发表在《自然通讯》上的一篇论文,Letterlocking使用了不同的机制来保证安全,有折迭、卷起和胶粘剂的过程。
为了穿透折迭的纸层,研究人员使用了伦敦玛丽皇后大学(QMU)牙科研究实验室设计的X射线显微断层扫描仪。
QMU的3D X射线成像教授格雷厄姆·戴维斯(Graham Davis)在声明中说,这种扫描仪具有极高的灵敏度,从而可以绘制出牙齿中的矿物质含量,这在牙科研究中意义非凡。
戴维斯补充说:“但是这种高灵敏度在考古领域里也可大展拳脚。”
研究团队通过扫描重建了信件展开的3D模型,然后创建了一种计算算法,复现信件上的内容。

它被写于1697年7月31日,名叫雅克·塞纳科克斯的男人写给他的堂兄皮埃尔·勒·佩斯;后者住在海牙。研究人员写道,法国里尔的法律专业人士塞纳科克斯(Sennacques)为名叫丹尼尔·勒·珀斯(Daniel Le Pers)的亲戚索要正式的死亡证明,“也许是和继承财产相关”。
研究人员报告说,借助他们的最新技术和3D演示算法,现在可以展开成千上万封这样的letterlocking信件并进行虚拟阅读。

ETA:前几天在广播里正好听到关于这个的采访,顺便补充一下。
首先,信封这个形式是在18世纪才发明的,蜡封更是在信封之后。在这之前letter locking是众多信件保密手段之一。
第二,好多信件不是由于“未知原因”无法寄到。而是在当时邮费是由收信人付的。而好多信件无法寄到的原因是已知的:比如远在他乡的姑娘告诉情郎自己怀孕了,负心人却说自己不认识寄件人。还有诸如躲债这样的原因。
第三点,单纯使用X光断层扫描是无法直接得知信件内容的。因为复杂的折迭方式,每一层的扫描内容只是一迭杂乱的拼图碎片。然而不打开信件又不知道这封信具体的迭法是怎样的。这才是这篇论文的神奇之处。在算法的帮助下,不论信件如何折迭,研究者都能把拼图完整复原。
第四点,研究者在研究中发现了好多有趣的信件迭法,并且把它分享在了一个网站上。地址:http://letterlocking.org
小时候如果要请假,我妈会把请假信用一种很特别的方式迭的像海带结一样,让我交给老师。事假和病假迭法还不一样。每次给老师的时候他们都很意外,我也觉得特别有面子。不过我一直都没学会她的迭法。今天回家了去问问她。

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